人的甲状腺会贪婪地吸收与碘127同样多的碘131

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【周杰伦瓶盖挑战】

碘127和碘131之間的差別很小,只差四個中子。但是碘131是有放射性的,它會釋放中子並迅速衰變,半衰期只有8天,這意味著在那之後它還有一半會繼續存在。儘管我們的身體無法分辨這兩種同位素的區別,但是人的甲狀腺會貪婪地吸收與碘127同樣多的碘131。一旦被吸收,後者就會留在體內,向周圍身體組織釋放輻射,進而破壞DNA。

從理論上講,服用大量碘會滿足我們身體對碘的需求,並阻止人們在遭遇碘131時繼續吸收它。不過,最好還是趕快行動。核反應工程師、伊利諾伊大學厄巴納-香檳分校教授凱瑟琳·赫夫(Kathryn Huff)表示,碘131在環境中具有“高度流動性”。這種物質可以進入水中,植物將其吸收並傳遞給動物。一旦放射性碘被釋放出來,在它衰變之前很難去除。

雖然目前還不清楚碘片在核災難後能輓救多少生命,但向核電站附近的居民發放碘片仍是美國的標準做法。美國核管理委員會分發的手冊規定,一旦發生緊急情況,安全官員將指示受影響地區的人們服用這些藥片。

幸運的是,核事故仍然非常罕見,因此還沒有對放射性碘暴露的結果進行結論性的研究。但在切爾諾貝利核泄漏之後,受影響地區的兒童甲狀腺癌發病率激增,這是有史以來最嚴重的放射性碘泄漏事件。早在2000年發佈的研究顯示,烏克蘭15歲以下兒童的甲狀腺癌發病率從不足百萬分之一飆升至百萬分之三。在白俄羅斯,這一比例飆升至百萬分之三十。在受災最嚴重的地區,兒童甲狀腺癌發病率甚至飆升至萬分之一。

在HBO迷你劇《切爾諾貝利》(Chernobyl)中,有這樣一個場景:前蘇聯核物理學家烏拉娜·霍米約克(Ulana Khomyuk)意識到附近某個地方發生了大規模放射性物質泄漏事件後,她立即服用了碘片。隨後,她還鼓勵自己遇到的每個人也這樣做。那麼,霍米約克為何要服用碘片?像碘這樣的簡單元素如何能夠防止輻射?

但是碘和所有的基本元素一樣,也有不同的“同位素”。碘的每個同位素都有相同數量的質子(53個),但是中子的數量不同。在自然狀態下,地球上只有碘的一種同位素,即碘127,它有53個質子,74個中子和微不足道的放射性。但是,當核反應堆的核心破碎時,鈾原子就會分裂成更小的原子,最明顯的是碘131。

在正常情況下,我們的身體非常渴望碘。特別是甲狀腺,尤其需要這種化學物質,沒有碘,甲狀腺就不能產生特定激素。嚴重缺碘的人會甲狀腺腫大。美國甲狀腺協會的研究顯示,幼年時缺乏碘的兒童甚至會發展為智力障礙。在美國和世界其他地區,食鹽中添加碘就是為了預防這些問題。

研究人員寫道,目前還不清楚碘片在多大程度上輓救了生命。作者指出,碘化鉀在事故發生後被分發,但這種努力“直到事故發生幾天后才開始,其使用也非常難以統計”。他們寫道:“居住在該地區的人們可能也異常容易受到放射性碘中毒的影響。切爾諾貝利周圍地區輕度缺碘可能影響了輻射劑量。通過增加碘的累積量,增加儲存碘的腺體的大小,還可能改變輻射效應本身。”

簡而言之,碘沒有任何直接的抗輻射效果,但可能提供間接的保護。碘無法阻擋自由飛行的中子,也不能清除飲用水中的放射性塵埃。然而,它確實能改變我們身體的行為方式,以降低放射性物質構成的風險。